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Causada por el virus de la leucemia felina (FeLV), un virus de ARN envuelto de la familia de los retrovirus, la leucemia felina suele ser mortal para el gato afectado. También es contagiosa, transmitiéndose horizontalmente por contacto directo con la saliva, las secreciones, la sangre, etc., así como verticalmente de una madre a sus gatitos. A falta de tratamiento, la leucemia felina sólo puede combatirse mediante la prevención y el cribado. ¿Qué otras características debo tener en cuenta?

La leucemia felina, leucemia del gato o FeLV, es una enfermedad vírica que es mortal en la mayoría de los casos. De hecho, alrededor de 9 de cada 10 gatos con esta enfermedad acaban muriendo en un plazo de 4 años.

Leucemia felina o FeLV: transmisión y consecuencias

La leucemia felina se da en el 2-3% de los gatos sanos. Sin embargo, este porcentaje aumenta drásticamente en la población de gatos ya afectados por una o más enfermedades, llegando al 12%.

Cuando el virus se transmite al gato, suele instalarse en la faringe, donde todavía puede ser eliminado por las defensas naturales del gato. De lo contrario, puede crecer y extenderse en los tejidos linfoides del animal. En esta fase, todavía existe la posibilidad de que el sistema inmunitario lo supere. Si no, el virus invade la médula ósea y ataca a los leucocitos (glóbulos blancos) y a las plaquetas.

Por lo tanto, existen 3 resultados posibles para los animales infectados:

  • O bien sus defensas inmunitarias lograrán deshacerse del virus en el mejor de los casos;
  • O bien el virus logrará alcanzar ciertos órganos pero la médula ósea se salvará;
  • O bien el virus alcanzará la médula ósea y provocará una desregulación del sistema inmunitario que llevará a la inmunosupresión.

En este último caso, el gato infectado será propenso a las infecciones oportunistas porque las células del sistema inmunitario ya no defenderán el cuerpo adecuadamente. El virus también perturbará las células madre, lo que conducirá al desarrollo de ciertos cánceres (especialmente los linfomas).

Se transmite de un gato a otro de diferentes maneras; a través de la saliva, las secreciones oculares, la orina o la sangre. El simple contacto entre compañeros, el acicalamiento, el apareamiento y las peleas que provocan heridas (y, por tanto, el contacto con la sangre infectada) son, por tanto, suficientes para provocar la contaminación. Una madre portadora del virus también puede transmitirlo a sus gatitos.

Por ello, los gatos que viven en grupo y/o salen con frecuencia son propensos a infectarse.

Cuando el virus se transmite a un gato, suele instalarse en la faringe, donde todavía puede ser eliminado por las defensas naturales del gato. De lo contrario, puede crecer y extenderse en los tejidos linfoides del animal. En esta fase, todavía existe la posibilidad de que el sistema inmunitario lo supere. Si no, el virus entra en la médula ósea y ataca a los leucocitos (glóbulos blancos) y a las plaquetas.

El gato puede ser un portador latente. Esto significa que el virus está presente en estado latente en el cuerpo del gato hasta que desencadena la enfermedad en algún momento. Sin embargo, el gato puede transmitirla a otros gatos por contacto. Esto puede ocurrir meses o incluso años después del contagio. Por eso se llaman retrovirus.

Los síntomas de la leucemia felina

En las primeras fases de la presencia del virus de la leucemia felina en la sangre, el gato suele mostrar síntomas inespecíficos, es decir, síntomas que se encuentran en otras enfermedades. Por lo tanto, es difícil tener una sospecha temprana de FeLV. En efecto, el animal está tomado por la fiebre, los episodios de anorexia, el estado letárgico.

Cuando la leucemia felina provoca infecciones secundarias, puede manifestarse como diarrea, producción de moco y lágrimas, y alteraciones respiratorias o bioquímicas como la insuficiencia renal.

La afectación de la médula ósea provoca una inmunodeficiencia por la alteración de los linfocitos. Pueden observarse síntomas característicos como el aumento de tamaño de los ganglios linfáticos o infecciones oculares, cutáneas o bucales recurrentes.

Los trastornos neurológicos son también una posible manifestación de la leucemia felina, así como los tumores y los cánceres, ya que el virus altera la síntesis de las células madre.

De hecho, la naturaleza de los síntomas varía según los tejidos y órganos infectados por el retrovirus que causa la leucemia felina.

Diagnóstico y prevención de la leucemia felina

La leucemia felina se diagnostica mediante una prueba serológica inicial para detectar antígenos asociados al virus en la sangre. Si es positivo, se realiza una segunda prueba, esta vez para detectar los antígenos en los leucocitos y las plaquetas.

Aquí el resultado puede ser positivo, confirmando la infección del gato, o negativo, aunque esto no descarta la posibilidad de que el animal sea un portador latente y, por tanto, el virus esté presente y latente en su organismo. Sin embargo, el gato puede eliminar el virus y transmitirlo a otros gatos.

Además, la prueba puede dar un «falso positivo» y, por lo tanto, es necesario repetirla 3 meses después.

En los gatitos encontrados, se puede realizar una prueba rápida o un test rápido para determinar su estado.

Generalmente, es el cultivo de médula ósea el que permite obtener resultados definitivos.

Hay que tener en cuenta que no existe ningún tratamiento para la leucemia felina. La única manera de proteger a su gato contra la enfermedad es mediante la vacunación preventiva. La vacuna en cuestión se administra en 3 veces, con un retraso de un mes entre las inyecciones, y luego al año de edad. A partir de entonces, se debe dar un refuerzo cada año.

Los cuidados de un gato con leucemia felina tienen como objetivo reducir los síntomas y las posibles infecciones secundarias o incluso el cáncer. Además, se limita el contacto con otros gatos para evitar la contaminación. Es aconsejable no permitir que un gato afectado salga al exterior ni dejarlo sin esterilizar debido a la transmisión vertical del FeLV.

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