Dirofilariosis (gusano del corazón)

La enfermedad del gusano del corazón se identificó por primera vez en los Estados Unidos en 1847 y se presentó con mayor frecuencia en la costa sureste de los Estados Unidos. En los últimos años, se han encontrado gusanos del corazón en los 50 estados de los Estados Unidos. La oleada de animales infectados que pueden servir como fuente de infección para otros animales es probablemente un factor importante que contribuye a la propagación del gusano del corazón en América del Norte. Aún se desconoce el número real de perros y gatos infectados en los Estados Unidos.

¿Qué es el gusano del corazón?

El gusano Dirofilaria Immitis , pertenece a la misma clase que los gusanos redondos. De hecho, incluso parecen gusanos redondos, pero ahí es donde termina el parecido. Dirofilaria immitis pasa su vida adulta en el lado derecho del corazón y en los grandes vasos sanguíneos que conectan el corazón y los pulmones.

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Los gusanos se encuentran en perros, gatos y hurones. También ocurren en animales salvajes como lobos, zorros y leones marinos de California. Rara vez se encuentran en las personas.

¿Cómo contraen los perros el gusano del corazón?

Los gusanos adultos que permanecen en el corazón ponen larvas diminutas que se llaman microfilarias y viven en el torrente sanguíneo. Estas microfilarias ingresan a los mosquitos cuando chupan sangre de un animal infectado. En 2 a 3 semanas las microfilarias crecen dentro del mosquito y migran a su boca.

Cuando el mosquito pica a otro animal, las larvas se meten debajo de su piel. Las larvas crecen y en unos tres meses completan su migración al corazón, donde se convierten en adultos, alcanzando una longitud de hasta 35 centímetros. El período desde que el animal es picado por un mosquito infectado, hasta que los gusanos se vuelven adultos, se aparean y ponen sus huevos es de aproximadamente 6 a 7 meses en perros y 8 meses en gatos. (Recuerde: es importante abordar el diagnóstico).
Los perros muy infectados pueden tener hasta cientos de gusanos en sus corazones y vasos sanguíneos. Los gusanos adultos en perros suelen vivir de 5 a 7 años. Del 30 al 80 % de los perros infectados tienen microfilarias, y las microfilarias pueden vivir hasta 2 años. Las microfilarias no pueden madurar y convertirse en gusanos adultos a menos que pasen a través de un mosquito. Hay más de 60 especies diferentes de mosquitos que pueden transmitir el gusano del corazón.

¿Puede matar el gusano del corazón?

En los perros, los gusanos adultos pueden obstruir los vasos sanguíneos grandes que conectan el corazón con los pulmones. Los gusanos también pueden entrar en los vasos más pequeños de los pulmones y obstruirlos. En casos más severos, llamados "síndrome de la cava", los gusanos llenan el ventrículo derecho del corazón.

Síntomas y diagnóstico del gusano del corazón

La mayoría de los perros con dirofilariosis no muestran signos de la enfermedad. Algunos perros pueden experimentar disminución del apetito, pérdida de peso y apatía. A menudo, el primer signo de la enfermedad es la tos. Los animales con muchas lombrices empiezan a mostrar falta de resistencia durante los ejercicios. Algunos acumulan líquido en el abdomen (ascitis), lo que les da un aspecto barrigón. En algunas situaciones en las que los animales tienen muchos gusanos adultos, pueden morir de insuficiencia cardíaca repentina.

Se realizan análisis de sangre para identificar perros infectados con D. immitis. Debido a que las pruebas no siempre son precisas, es necesario interpretar sus resultados en relación con la historia y los síntomas del animal. Las radiografías (rayos X) y la ultrasonografía (ecocardiografía) a menudo se realizan para observar los cambios típicos en el corazón y los pulmones causados ​​por D. immitis y, por lo tanto, determinar la gravedad de la infección. Los cambios incluyen agrandamiento de la arteria pulmonar y del ventrículo derecho. Ciertos tipos de células (eosinófilos) pueden aumentar en la sangre o en las secreciones pulmonares. Estos resultados adicionales pueden ayudar a respaldar el diagnóstico.

Hay varios análisis de sangre que se utilizan para detectar la infección por gusanos del corazón. En la década de 1960, antes de que se dispusiera de pruebas más sofisticadas, las pruebas para detectar la dirofilariosis consistían en buscar el gusano en una gota de sangre en un portaobjetos de microscopio. Se desarrolló una prueba un poco mejor, la prueba de Knott, para concentrar las microfilarias de una porción más grande de sangre al centrifugarla. Esto dio a los veterinarios una mejor oportunidad de encontrar las microfilarias.

Más tarde, las pruebas de filtro estuvieron disponibles. En estas pruebas, las células sanguíneas fueron lisadas (descompuestas) por un tipo especial de agente que no afecta las microfilarias. El líquido resultante se pasa luego a través de un filtro muy fino. Las microfilarias se concentran en el filtro. Luego se marca el filtro y se examina bajo un microscopio para encontrar las microfilarias.

Pronto, los veterinarios reconocieron que algunos animales podían tener infecciones del gusano del corazón sin tener necesariamente microfilarias en la sangre. Esto solo ocurre si hay gusanos macho o si las hembras no están poniendo huevos en el momento de la prueba. Era obvio que se necesitaban mejores pruebas.

Prueba de antígeno
Se han desarrollado pruebas serológicas para identificar los antígenos (pequeños componentes de proteínas y carbohidratos) de los gusanos en la sangre. Hay una gran variedad de este tipo de prueba. Uno de los tipos de prueba más comunes se llama ELISA. Algunos kits de prueba ejecutan una muestra a la vez y se pueden hacer directamente en la oficina de su veterinario. Otros están diseñados para probar múltiples muestras en un lote más grande. Este tipo de prueba por lotes generalmente se realiza en los laboratorios externos donde se envía la sangre de su perro.

Aunque las pruebas de antígeno son mucho mejores que la prueba de filtro, aún no podemos identificar todos los casos de dirofilariosis porque las pruebas de antígeno solo darían un resultado positivo si hay gusanos hembra adultos, ya que el antígeno se detecta en el útero del gusano. Si los gusanos no están completamente maduros, o si solo hay machos presentes, el resultado de la prueba de antígeno en animales infectados sería falso negativo. Esto significa que el resultado de la prueba es negativo cuando en realidad el animal está infectado.

prueba de anticuerpos
Se han desarrollado pruebas serológicas para detectar anticuerpos (proteínas producidas por el organismo del animal para combatir a los “invasores”) que actúan contra los gusanos. Esta es la prueba más utilizada en gatos. Esta prueba es positiva incluso si solo hay un gusano macho presente. Sin embargo, esta prueba tiene un inconveniente. Aunque es muy bueno para dar resultados positivos cuando hay una infección, las pruebas falsas positivas son más comunes que con las pruebas de antígenos. Un resultado falso positivo significa que el resultado de la prueba es positivo pero en realidad no hay infección.

Cómo prevenir la dirofilariosis (gusano del corazón)

Los medicamentos que se usan para prevenir las infecciones por gusanos del corazón se llaman preventivos. Lo primero que debe recordar es que los preventivos no se usan para matar gusanos adultos. Se usan drogas especiales llamadas adulticidas para matar a los gusanos adultos. El uso de estos medicamentos se discutirá en la sección de tratamiento. Algunos medicamentos preventivos pueden causar problemas graves si se administran a animales con gusanos adultos o microfilarias. Siga las recomendaciones de su veterinario y del fabricante de medicamentos preventivos con respecto a las pruebas antes de administrar medicamentos preventivos. Una gran cantidad de medicamentos preventivos están disponibles en el mercado cada mes para el tratamiento del gusano del corazón en perros. Algunos de ellos, u otras drogas que se combinan con ellos, controlan otros parásitos. Los medicamentos preventivos deben usarse durante todo el año, incluso en áreas donde los mosquitos solo se encuentran estacionalmente. Incluso si no se administran algunas dosis, los medicamentos preventivos siguen siendo beneficiosos para su mascota. Si tu perro vive en una zona de playa o si va mucho a la playa, necesita ser desparasitado cada mes.

Si se administra de manera constante durante un período de 12 meses, es posible detener el desarrollo de los gusanos. Además, la medicación preventiva mensual contra el gusano del corazón también funciona contra los parásitos intestinales, que inadvertidamente infectan a millones de personas cada año. Estos preventivos protegen a los animales ya las personas.

La administración diaria del medicamento dietilcarbamazina está disponible con receta en las farmacias de compuestos. Dos desventajas son que este medicamento causa reacciones adversas si se administra a perros con dirofilariosis, y omitir la dosis durante dos o tres días puede resultar en la interrupción de la protección.

Se debe administrar medicación preventiva a todos los perros. Recuerde que los mosquitos pueden ingresar a su hogar, por lo que incluso si su perro no está afuera, aún puede infectarse.

tratamiento del gusano del corazón

El tratamiento depende de la gravedad de la infección. En casos menos severos, el perro puede ser tratado durante cuatro meses, con medicación preventiva, para matar las larvas de gusanos que migran al corazón, así como para disminuir el tamaño de las hembras. Posteriormente, se administra una inyección de melarsomina para matar los gusanos adultos. Cinco semanas después, el perro es tratado con dos inyecciones más del adulticida. Cuatro meses después del tratamiento, el perro debe ser examinado para detectar la presencia de gusanos mediante la prueba de antígeno. Es posible que algunos animales deban someterse a una segunda ronda de inyecciones si las pruebas de antígeno siguen siendo positivas. Se recomienda que los perros permanezcan con medicación preventiva mensualmente durante el tratamiento. En casos más severos, puede ser necesario usar el adulticida antes de los cuatro meses de medicación preventiva.

Independientemente del fármaco que se administre, cuando los gusanos adultos mueren, pueden bloquear los vasos sanguíneos de los pulmones (lo que se denomina embolia pulmonar). Si solo se ve afectada una pequeña parte del pulmón, es posible que no haya signos clínicos. Sin embargo, si los vasos que conducen a una gran parte del pulmón, o quizás a una pequeña área del pulmón ya enferma, están bloqueados, pueden aparecer efectos más graves. Estos pueden incluir fiebre, tos, tos con sangre e incluso insuficiencia cardíaca. Debido al riesgo de embolia, cualquier perro que esté siendo tratado con un adulticida debe mantenerse tranquilo durante el tratamiento y durante al menos 4 semanas después. En infestaciones más severas, los gusanos adultos se extraen quirúrgicamente del corazón.

Consulta siempre al veterinario de tu perro.

¿Pueden los humanos infectarse con el gusano del corazón?

Sí, ha habido casos de infección por gusanos en el corazón de las personas. En lugar de migrar al corazón, las larvas migran a los pulmones humanos. Allí las larvas pueden bloquear los vasos, provocando un infarto. En el caso de un ataque al corazón, el bulto que se desarrolla se puede ver en una radiografía. Por lo general, la persona tiene pocos o ningún signo de infección. Puede ser necesaria la extirpación quirúrgica del nódulo.

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