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La rabia no sólo afecta a los perros; también puede afectar a los gatos si no han sido vacunados, así como a todos los demás carnívoros domésticos y a los seres humanos.

¿Qué es la rabia felina, sus síntomas y consecuencias? ¿Es tratable? Veamos todos los aspectos de esta temida zoonosis (enfermedad que puede transmitirse entre humanos y animales)…

¿Cómo puede un gato infectarse de rabia?

Aunque la rabia sigue siendo muy rara en Francia, ya que fue erradicada hace años, y se asocia más a los perros, también puede afectar a los gatos.

La rabia felina está causada por un virus de la familia Rhabdoviridae y más concretamente por los Lyssavirus, virus de ARN envuelto. Este virus es neurotrópico, lo que significa que ataca el sistema nervioso del animal infectado. Sin embargo, la enfermedad no comienza inmediatamente porque el virus tiene que viajar a lo largo de los axones para llegar al sistema nervioso central y desarrollar los síntomas.

El animal portador del virus lo transmite a otro animal a través de la saliva al morderlo o arañarlo (sobre todo en los gatos porque la saliva llega a las garras durante el aseo). Cuidado, lamer una herida de un animal enfermo también puede transmitir el virus. El virus se desarrolla entonces inicialmente en la zona de la lesión resultante del ataque. Posteriormente, el virus alcanza el cerebro, las glándulas salivales y otras partes del cuerpo. Pueden pasar 20 días o incluso meses desde el incidente que dio lugar a la transmisión del virus hasta los primeros síntomas de la enfermedad.

Dado que la rabia de los gatos puede transmitirse a los humanos, es una enfermedad conocida como zoonótica. El resultado para los felinos, como para todos los animales, incluidos los humanos, es desgraciadamente fatal.

¿Forma paralítica o furiosa? Los síntomas de la rabia felina

El periodo de incubación dura una media de 15 a 60 días y puede durar hasta 1,5 años. Es posible que el animal infectado pueda transmitir el virus antes de que haya desencadenado los síntomas (hasta 8 días antes y una media de 3 días antes de la aparición de los síntomas). Los signos clínicos sólo duran entre 2 y 10 días como Máximo: y conducen inevitablemente a la muerte del animal.

Una vez superado el periodo de incubación, pueden observarse 2 formas de rabia:

La forma muda o paralítica de la rabia felina

El gato infectado sufre parálisis facial e hipersalivación (producción excesiva de saliva). Al gato le resulta cada vez más difícil comer, ya que no puede tragar la comida con normalidad. También puede experimentar convulsiones y temblores. La parálisis se extiende entonces a las extremidades y luego al sistema respiratorio, provocando la muerte al cabo de 4-8 días.

La forma furiosa de la rabia felina

El gato enfermo muestra hipersalivación. Pero la particularidad de esta forma de rabia es que hace que el animal sea extremadamente agresivo, temeroso, nervioso y muy sensible a cualquier acontecimiento, como los ruidos repentinos. De nuevo, la parálisis se instala hasta que el gato muere en 2 o 3 días.

En ambos casos, el gato tiende a evitar el contacto con otros individuos y se aísla en un lugar oscuro. Puede permanecer allí hasta que muera.

Una enfermedad mortal, pero que puede prevenirse eficazmente

Por lo tanto, es en base a estos síntomas que el veterinario puede sospechar un caso de rabia felina. No hay forma de saberlo con seguridad mientras el animal está vivo; sólo las pruebas realizadas después de la muerte, como el examen del cerebro y las células, pueden confirmar la infección. Por ello, la cabeza de un animal sospechoso de tener rabia se envía al Instituto Pasteur de París, el único laboratorio autorizado en Francia para los análisis de la rabia.

Como hemos visto anteriormente, un gato con rabia está desgraciadamente condenado. No hay tratamiento para esta enfermedad.

Sin embargo, su prevención es tan sencilla como eficaz, ya que se realiza mediante la vacunación antirrábica del gatito a partir de sus 3 meses, con una retirada anual. Cuidado, la inyección de la vacuna primaria no es efectiva antes de 3 semanas.

Además, el propietario de un gato que haya mordido o arañado debe informar a las autoridades y presentar el animal al veterinario en un plazo de 24 horas. Y en caso de muerte por rabia, el especialista debe transmitir el cuerpo del gato al Instituto Pasteur. Un gato que ha arañado o mordido y que presenta síntomas que sugieren la rabia debe ser puesto bajo «vigilancia de mordeduras/arañazos» durante 15 días por el veterinario o hasta la muerte del animal si ésta se produce antes, lo que hará que el veterinario sospeche de la rabia con más fuerza.

Hoy en día, Francia está libre de rabia gracias a la vacuna, pero no todos los países están libres de ella. Los principales reservorios de la rabia en Europa son los zorros y los perros importados ilegalmente de Europa del Este y del Norte de África. Un gatito no puede viajar legalmente al extranjero antes de los 3 meses y las 3 semanas de edad (edad mínima para la vacunación y tiempo para que la vacunación primaria sea efectiva).

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